Una buena higiene y una correcta vacunación pueden prevenir la encefalitis

Cada año se diagnostican en España más de mil casos de encefalitis. De estos, la mayoría son causados por ciertos virus cuya infección se podría evitar con una correcta higiene.

Una buena higiene y una correcta vacunación pueden prevenir la encefalitis
Una buena higiene y una correcta vacunación pueden prevenir la encefalitis
Sònia Parladé

Sònia Parladé

Periodista

El pasado lunes, 22 de febrero, se celebró el Día Mundial de la Encefalitis, una enfermedad en la que se inflaman las estructuras que conforman el encéfalo (cerebro, cerebelo y tronco encefálico) y que puede acabar afectando a tejidos circundantes como las meninges (en la meningoencefalitis).

Cada año se diagnostican, según datos de la Sociedad Española de Neurología (SEN), 1.200 nuevos casos de encefalitis en España, con un índice de mortalidad del 5 al 20% de los casos y dejando secuelas en más del 20% de las personas que la superan.

Esta enfermedad, cuyas secuelas y tasa de mortalidad son más altas en los países de bajos ingresos, afecta a aproximadamente entre 0,5 y 7 personas por cada 100 europeos. Sin embargo, se considera una enfermedad infradiagnosticada e infradeclarada, por lo que las cifras podrían ser mucho mayores.

Aun así, existen una serie de manifestaciones clínicas comunes en las personas que padecen encefalitis: “fiebre, dolor de cabeza intenso, desorientación, somnolencia, trastornos en el lenguaje, cambios conductuales y crisis convulsivas. Unas manifestaciones que no son específicas y en ocasiones se presentan con síntomas atípicos”, explica la Dra. Marta Guillán, secretaria del Grupo de Estudio de Neurología Crítica e Intensiva de la SEN. Añade, sin embargo, que “un alto número de casos tienen un carácter benigno y autolimitado en el tiempo, por lo que por lo general solo se llegan a diagnosticar los casos más graves. No obstante, por su potencial capacidad transmisible, de provocar desenlaces fatales y de las importantes secuelas que puede originar, supone un grave problema de salud”.

Falta de diagnóstico

El hecho de que muchos casos no se diagnostiquen también se debe a otros factores. Por una parte, hay un gran número de posibles agentes productores de esta enfermedad, y el proceso inflamatorio del sistema nervioso central puede ser no infeccioso.

Por otra parte, en menos de la mitad de los casos se llega a identificar el agente causal, siendo el más común ciertos virus como los enterovirus, arbovirus y herpes.

En este sentido, las principales y más comunes causas de encefalitis en España, además de los causantes de casos con mayor mortalidad en el mundo, son el virus del herpes simple, el Epstein-Barr, el VIH y los virus del sarampión, paperas, polio o rubeola.

Virus respiratorios similares al nuevo coronavirus ya se habían identificado como posibles agentes infecciosos del sistema nervioso

“Pero, además de los virus comunes que circulan por el mundo cada año como la gripe, en ocasiones surgen nuevos agentes virales que causan epidemias o pandemias como la que vivimos actualmente”, señala la Dra. Marta Guillán. Algo que ocurre, por ejemplo, cuando “los virus presentes en reservorios animales cruzan la barrera de las especies como una estrategia oportunista para adaptarse a nuevos anfitriones. Virus respiratorios similares al nuevo coronavirus ya se habían identificado como posibles agentes infecciosos del sistema nervioso. Y aunque los casos de encefalitis relacionados con la infección por Covid-19 continúan siendo poco frecuentes, se han dado casos”, añade.

Encefalitis y Covid-19

Precisamente este mes de febrero se han publicado datos relativos a las encefalopatías y encefalitis del Registro Covid-19 en la Revista Neurología, impulsado por la SEN.

Se trata de un registro nacional de complicaciones neurológicas en pacientes con infección por SARS-CoV-2. Se creó para aportar información valiosa al neurólogo clínico, y se trata de un estudio observacional multicéntrico de pacientes con sintomatología compatible con encefalopatía o encefalitis.

Participaron centros de hasta diez comunidades autónomas desde los meses de marzo hasta junio de 2020, de los que se registraron un total de 232 pacientes con síntomas neurológicos, de los cuales 51 casos (un 21,9% del total) describían encefalopatía o encefalitis. Finalmente, tan solo un 2% fueron clasificados como tal.

La conclusión de dicho estudio, por lo tanto, es que la encefalitis, si bien es posible, no es la complicación neurológica más asociada con la Covid-19.

“Aunque aún es pronto para estimar si el coronavirus ha podido incrementar el número de encefalitis en nuestro entorno, esta pandemia es una clara muestra de lo importante que es la vacunación, la higiene de manos y la higiene respiratoria en la transmisión de patógenos causantes de enfermedades”, comenta la Dra. Guillán.

La importancia de la concienciación y la higiene

Y aunque las causas más frecuentes de encefalitis son las infecciones del SNC por virus, también puede producirse por otros motivos.

Las bacterias u hongos son uno de ellos, como también los agentes tóxicos. De hecho, se sabe que cada vez más anticuerpos identificados pueden causar las llamadas encefalitis inmunomediadas, un tipo de la enfermedad que tiene un tratamiento específico y en muchos casos eficaz.

“Cualquier inflamación aguda del SNC (como la encefalitis) debe considerarse como una urgencia médica, ya que el retraso en su diagnóstico puede conllevar una alta tasa de complicaciones neurológicas. Por lo contrario, un alto porcentaje de los casos detectados precozmente evolucionan de forma favorable con el tratamiento adecuado. Gracias a los nuevos métodos de diagnóstico modular conseguimos cada vez un diagnóstico más temprano. Por todo ello, consideramos importantísimo promover el conocimiento de esta enfermedad entre la población”, remarca Marta Guillán.

Desde la SEN se recuerda que los grupos de población con mayor riesgo de padecer encefalitis son los menores de un año y las personas mayores, además de aquellas personas que padecen una patología que afecte al sistema inmunitario o estén en tratamiento con medicamentos inmunosupresores.

Sin embargo, puesto que la causa más frecuente sigue siendo la infecciosa, es especialmente importante evitar ingerir agua y alimentos en mal estado, protegerse de picaduras de insectos y mordeduras de animales, vacunarse correctamente antes de viajar y vacunar a nuestros niños y animales domésticos.

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