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Cómo los nanoplásticos pueden dañar nuestra salud

Los diminutos fragmentos de plástico que entran en nuestro organismo podrían llegar a afectar a la funcionalidad del microbioma intestinal.

Nanoplásticos y microbioma intestinal
Nanoplásticos y microbioma intestinal

Todos somos conscientes de que vivimos en un mundo invadido por el plástico. Aunque cada vez se llevan a cabo más iniciativas para frenar el uso de este material contaminante y apostar por los materiales sostenibles que no dañan el planeta, la versatilidad y estabilidad química del plástico lo han convertido en un producto muy rentable y ampliamente utilizado en muchos procesos de producción.

Pero el uso de plástico no solo es nocivo para el medioambiente, sino también para nuestro organismo, ya que puede alterar nuestro microbioma intestinal. Cuando se descomponen en nanopartículas, los plásticos pasan a estar presentes en nuestras bebidas, comidas, en el aire que respiramos y en todo lo que tocamos. Así, pasan a formar parte de nuestra cadena alimentaria, llegando a alterar nuestro metabolismo al entrar en el organismo y pudiendo provocar efectos no deseados sobre nuestra salud.

Y es que un estudio liderado por la Universitat Autònoma de Barcelona (UAB) y el CREAF publicado en Science Bulletin revela que los nanoplásticos afectan a la composición, diversidad y funcionalidad del microbioma intestinal, tanto en organismos vertebrados como en invertebrados.

Cuando se da una exposición reiterada a nanoplásticos, se modifica la composición del microbioma intestinal y surgen alteraciones en los sistemas inmunitario, endocrino y nervioso. El estudio alerta, en esta línea, de que el estrés en el microbioma intestinal podría afectar a la salud, aunque todavía no se conocen los mecanismos de estas alteraciones en la especie humana.

Sí que se tiene mucha información, sin embargo, sobre cómo afecta la exposición a nanoplásticos a la salud de las especies acuáticas de moluscos, crustáceos y peces.

Efectos similares en humanos

Los análisis más recientes han permitido observar los cambios en la expresión genética de estas especies asociados a la presencia de nanoplástico. Teniendo en cuenta que la mayoría de las vías neurológicas, endocrinas e inmunológicas de estos vertebrados son muy similares a las humanas, lo autores señalan que algunos de los efectos observados en estos modelos podrían aplicarse también a los humanos.

Y si bien es fundamental analizar el proceso mediante el cual los microplásticos y nanoplásticos penetran y dañan el organismo, también lo es conocer de manera precisa la cantidad y tipologías de nanoplásticos esparcidos en el medio. Por ello, los investigadores remarcan la importancia de unificar las metodologías de análisis para llevar a cabo una correcta medición de la cantidad de nanoplásticos presente en los distintos ecosistemas.

El plástico está presente en casi todo lo que nos rodea, no se degrada y nos exponemos a él de forma continua

Mariana Teles, investigadora de la UAB, comenta que “el artículo no pretende generar alarmismo, pero sí busca advertir de que el plástico está presente en casi todo lo que nos rodea, no se degrada y nos exponemos a él de forma continua”.

Insiste, además, en que “de momento solo podemos especular sobre sus efectos a largo plazo en la salud humana, pero ya existen indicios que describen alteraciones hormonales e inmunes en peces expuestos a nanoplásticos que podrían aplicarse en humanos”.

¿Cómo entran estos plásticos en nuestro organismo?

La investigación muestra, asimismo, las diferentes maneras mediante las cuales estos diminutos plásticos llegan al cuerpo humano: ingiriéndolos, inhalándolos ocasionalmente o, muy raramente, incorporándolos por contacto con la piel.

Una vez dentro de nuestro organismo, hasta el 90% de los fragmentos de plástico que llegan al intestino serán expulsados. Sin embargo, una pequeña parte se fragmentará en nanoplásticos que, debido a su pequeño tamaño y propiedades moleculares, podrán penetrar en las células y causar efectos dañinos como alteraciones en la absorción de nutrientes, reacciones inflamatorias en el revestimiento intestinal, cambios en la composición y funcionalidad del microbioma intestinal, efectos sobre el metabolismo y la capacidad de producir energía del cuerpo y alteraciones en las respuestas inmunitarias.

Asimismo, los autores del artículo alertan sobre la posibilidad de que una exposición a estos diminutos plásticos a largo plazo y generación tras generación pueda producir cambios impredecibles hasta en el mismo genoma, algo que ya se ha observado en algunos animales.

Eliminación de los nanoplásticos

Los investigadores ya están probando diferentes técnicas para eliminar los nanoplásticos del agua como la filtración, la centrifugación o la floculación con lastre de las aguas residuales y los tratamientos de aguas pluviales. Aun así, y pese a que los resultados son prometedores, hasta ahora se limitan a partículas de plástico más grandes, por lo que no son una solución eficaz para eliminar los nanoplásticos del ambiente.

Mariana Teles asegura que “para resolver el problema de la contaminación plástica, las rutinas humanas deben cambiar y las políticas deben basarse en decisiones informadas sobre los riesgos conocidos y las alternativas disponibles”. Las acciones individuales como el uso de productos sostenibles y el aumento del reciclaje, asegura, son acciones de gran importancia.

Asimismo, “las autoridades pueden promover estas acciones proambientales a través de estímulos económicos, en forma de beneficios fiscales para la reutilización de los plásticos como materia prima para las industrias y en estrategias de devolución de depósitos de los consumidores para envases”, finalizan los investigadores.

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