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"El envejecimiento es el mayor riesgo de sufrir una enfermedad"

Entrevista a Maria A. Blasco, directora del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas y experta en procesos celulares del envejecimiento, cree que el aumento de la longevidad será significativo y que alcanzaremos la inmortalidad (si estamos a salvo de accidentes). En Morir joven, a los 140 (Paidós), Blasco relata cómo avanza la ciencia para que vivamos más sanos y más tiempo.

María Lopez Vivas

Cada vez son más los científicos que consideran que combatir el paso del tiempo no solo se debe sino que es posible y en un futuro no será obligatorio envejecer. Una de estas voces es la de la bióloga molecular Maria A. Blasco, directora del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas, que a través de la terapia génica con la enzima telomerasa en ratones ha conseguido importantes avances para entender el proceso de envejecimiento de las células.

 

El libro cuenta su vida de la mano de otro gran protagonista: el telómero. ¿Qué es?

Los telómeros protegen nuestros cromosomas que es donde está el material genético y lo que determina nuestra salud y el funcionamiento de nuestro organismo. Son estructuras muy importantes para mantener las células jóvenes, sin embargo, se van erosionando conforme vamos envejeciendo, conforme nuestras células se dividen y se regeneran los tejidos. Sabemos que este acortamiento telomérico es causante de este proceso de envejecimiento que a su vez es causante de muchas enfermedades, todas las que no son infecciosas, pues tienen su origen en este proceso de envejecimiento.

 

Pero este acortamiento tiene cura, gracias a la telomerasa, la también llamada enzima de la eterna juventud.

Sí, la telomerasa es una enzima capaz de mantener a los telómeros siempre jóvenes. En 2012, con ratones de mediana edad y muy mayores experimentamos la terapia génica, es decir, un proceso para poner genes en células que no tienen el gen y vimos que era suficiente para retrasar las enfermedades en los ratones. De hecho, se aumentaba la longevidad de estos animales y también se retrasaba el cáncer u muchas otras enfermedades relacionadas con el envejecimiento. Y como efecto secundario los ratones además terminaron viviendo más tiempo. Yo creo que fue una prueba clara de que la telomerasa –que no está presente en el organismo adulto– era suficiente para ralentizar el proceso de envejecimiento y, con ello, retrasar las enfermedades.

 

Habla siempre del envejecimiento como una enfermedad…

Las agencias regulatorias dicen que para que algo sea una enfermedad no puede afectarnos a todos. Sin embargo, yo creo que el envejecimiento es el mayor factor de sufrir una enfermedad. Si hablamos de cáncer, Alzheimer o Parkinson, la incidencia de estas enfermedades aumenta conforme envejecemos. Además, creo, porque lo hemos demostrado en ratones, que si se enlentece este proceso de envejecimiento celular y molecular, en este caso el acortamiento de los telómeros, es suficiente para retrasar todas estas enfermedades. No una, sino todas a la vez, incluido el cáncer, con lo cual se prueba que el envejecimiento es la causa de muchas enfermedades que ahora mismo son las que nos matan en la sociedad occidental.

 

Entonces no busca la inmortalidad, sino la cura de enfermedades asociadas al envejecimiento.

Correcto, ese es el objetivo principal, lo que pasa es que nos estamos dando cuenta de que como consecuencia de que los ratones vivan sanos también se alarga la longevidad significativamente, con lo cual estamos utilizando mecanismos que determinan la enfermedad.

 

¿Y hasta dónde llegará? ¿Seremos capaces de dar esquinazo a la muerte?

Yo creo que sí, que seremos capaces previniendo o tratando las enfermedades asociadas al envejecimiento que son las que causan la muerte. Yo no sé si en un futuro muy lejano ya no habrá nadie que se muera de enfermedades, quizá sí, aunque claro que seguiremos muriendo a consecuencia de accidentes. De hecho, en la naturaleza los animales siguen muriendo no de viejos sino de manera accidental.

 

Gracias a los resultados de la terapia génica en ratones, en el libro se afirma que la vida humana se podrá alargar entre un 40% y un 200%.

Bueno, esto es una especulación que hacemos porque es un libro divulgativo y queremos poner algún ejemplo, pero realmente no lo sabemos. Tienes que tener en cuenta que los ratones envejecen 100 veces más rápido que nosotros, también sus telómeros se acortan 100 veces más rápido. En ratones, cuando pusimos telomerasa en un experimento, vimos que su vida se alargaba hasta un 40% porque además de telomerasa poníamos otros genes; pero solo poniendo telomerasa su vida se alargaba un 24%. Por lo tanto, lo que hemos hecho es estimar; pero realmente puede ser muchísimo más. O menos; no lo sabemos.

 

¿Cuándo veremos a jóvenes de 140?

Es importante destacar que el envejecimiento tiene un papel determinante en los genes y obviamente poner la telomerasa sería volver a poner un gen que no tenemos en adultos. Además, hay un factor muy importante que son los hábitos de vida, por lo que deben combinarse ambas cosas. Podemos medir los telómeros y saber qué hábitos de vida son buenos y cuáles no lo son tanto. Es decir, que la longevidad va a ser algo progresivo, no nos levantaremos un día y viviremos mucho más, pero lo cierto es que el aumento de la longevidad es algo que ya está ocurriendo. Es de conocimiento general que la esperanza de vida en el siglo pasado era de 40 años y ahora son 85. Hoy, la esperanza de vida de un niño son ya 100 años. Además este aumento de la vida se está incrementando progresivamente y no disminuye gracias, obviamente, a la investigación y a la ciencia que permite que haya nuevas soluciones contra las enfermedades. Así, a medida que logramos evitar enfermedades la longevidad va en aumento.

 

En varios años estaremos todos jóvenes y tersos. ¿No te inquieta un poco?

Para nada, yo creo que realmente lo ideal es que permaneciésemos jóvenes, y con esto me refiero a sanos, sin enfermedades, y que estuviéramos así el mayor tiempo posible. A mí desde luego no me inquietaría demasiado.

 

¿Con 120 años seguirás investigando o te retirarás un poquito a descansar?

[Ríe] Si tuviera las capacidades mentales sanas y correctas, me sintiera joven y con fuerza por supuesto que sí porque es lo que me gusta hacer.

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